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微软空客高通争相投资 管控无人机的AirMap牛在哪?

行业动态|智东西|2017-02-24 21:45

如今,无人机行业兴起,参与者众多,既有亚马逊、UPS、Google等巨头在不断研发与布局,行业内也已经形成了大疆等独角兽,还有7-Eleven这样的连锁便利店也跨界参与。但还有一些科技巨头在这一领域似乎并没有什么“大动作”,微软就是其中之一。不过现在,微软已经表明了决心。

2月23日,无人机空域管理平台初创公司AirMap在官网宣布已完成2600万美元的B轮融资,本轮融资由微软领投,高通、空中客车(Airbus) 、乐天(Rakuten)、索尼、昊翔(Yuneec)、General Catalyst和Lux Capital等参投。

1.AirMap另辟蹊径:做无人机后勤服务商

AirMap成立于2014年,公司总部设在加利福尼亚州圣塔莫尼卡。在新兴的无人机浪潮中,AirMap另辟蹊径,并不去和无数的无人机争夺空域,而是专注于空域中无人机的安全与后勤业务。它专门提供无人机领空信息服务,旨在为世界上成千上万的无人机操作员提供更加精确、实时的空中信息。目前有50多个美国大型机场都加入了AirMap推出的D-NAS系统(Digital Notice and Awareness System),该系统能帮助无人机操作员在飞离机场5英里之内时将飞行计划通知给机场。

作为一个空域智能管理平台,AirMap主要为开发人员和无人机运营商创造技术,提供实时地图服务,允许无人机广播其飞行计划,并向无人机操作员提供有关其所在地区飞机和政府发布的临时禁飞区等信息,以确保他们的无人机安全飞行。 该公司称,目前有超过125个机场正在使用AirMap的空域管理仪表板。

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本轮融资后,该笔资金将有利于AirMap快速发展,并在日益激烈的市场中迅速扩张。目前AirMap已经在山景城和柏林组建了新的办公室,并已经与大疆,3D机器人和英特尔建立了合作伙伴关系,所有这些都将帮助其飞行数据与无人机,地面控制站和飞行应用程序集成。今天。除了融资消息外,AirMap还发布了全新的实时映射软件,该软件现在将被内置在Parrot的Sensefly无人机当中,让用户实现开箱即用。

“通过B轮融资接触新的合作伙伴,我们可以在无人机市场的多样性中成为潜在的受益者。”AirMap首席执行官Ben marcus表示,同时他也是联邦航空局无人驾驶安全团队的负责人。“很快,数以百万计的航班将通过无人驾驶技术飞行,而这都取决于未来无人飞机的规模以及安全性。”

此外,AirMap最近还与850个美国最大的机场合作,在无人机运营商和空中交通管制员之间共享数据,让无人驾驶飞机和空中交通管制更密切的配合。“AirMap能够在后端提供数据,而执法人员则在前端工作。”SkySafe创始人之一Grant Jordan表示。“我们都喜欢无人驾驶飞机,而我们希望它持续保持增长,不要因为某一次负面事件而影响整个行业。”

2.新野心:微软的投资逻辑

在本轮融资之前,AirMap于2016年4月已获得1500万美元的A轮融资,由General Catalyst Partners领投,加上260万美元的种子轮融资,AirMap目前一共融资达4500多万美元。通过这次最新的现金注入,AirMap表示未来将“加快”其无人机空域管理平台的“全球扩张”速度。但除了AirMap获得投资外,本轮融资的亮点还在于微软、高通这些投资方。

众所周知,亚马逊、谷歌和Facebook等巨头公司已先后投身于无人驾驶技术,英特尔无人机在近期更是出尽风头,相较之下微软在无人机领域,甚至是无人驾驶领域表现地一直相对“平静”。难得的动作也只是日前发布的用于无人机训练的模拟器。

该模拟器旨在帮助设计师在现实条件下测试和训练无人机、无人驾驶汽车以及其他可进行自主导航的小工具,而不会破坏其昂贵的原型机。也就是说,通过这种逼真的虚拟环境,既可在训练设备的同时降低潜在风险,也可以增加自主导航设备的测试量和测试速度,并自主进行环境控制,进而大大提高人工智能系统的学习效率,探索现实条件下难以达成的测试类型。此外,该模拟器最大的特色就是可以模拟出车辆在各种环境下行驶时所能看到的诸多细节并且极为逼真,比如可精确还原包括阴影、阳光、烟雾和路面积水等环境因素。

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但微软研发团队也表示这个模拟器只是个补充性产品,而非替代性应用,并且主要针对的是其他无人机开发者。对于微软自身而言,这一步仅仅是站在无人机或是无人驾驶技术的大门边缘。显然,时隔不久,微软这次对AirMap的投资直白地表明了其对无人机领域的兴趣。

“AirMap是低空飞行管理领域的领导者,并且将在未来无人机管理领域起到非常重要的作用。”微软副总裁Nagraj Kashyap表示。“我们很高兴能够支持AirMap的增长和扩张,并且继续在商业和娱乐领域对自动驾驶无人机领域有所建树。我们详细通过投资AirMap,微软的资源平台和人工智能技术能够帮助AirMap更好的打造无人机生态系统。”

而微软在农业、能源、建筑和安全领域都有自己的业务,并且许多类型的公司都使用微软的服务和软件,这明显对于获取自动驾驶技术的数据非常有利。因此不难看出,微软投资这家公司的逻辑在于,利用无人机向下挖掘农业,能源,建筑和安全领域的大公司的更多需求,进而建立一个耦合的无人机生态。

3.其他投资者:无人机势态锋锐

此外,AirMap的其他投资者也是值得注意。芯片制造商高通最近合作开发了多个无人机项目,空中客车也已显示出类似的兴趣,并在最近宣布了一项计划,要在2017年底之前推出一种无人驾驶汽车的模型。昊翔则是中国的一家无人机制造商。

另一家投资商索尼在2015年就已经正式进军无人机领域。此前,索尼微单部门曾经与无人机厂商大疆创新科技合作过,提供无人机夜景航拍解决方案。2015年7月,索尼正式宣布和日本机器人、自动化公司ZMP联合组建新的合资公司Aerosense。该公司不涉及无人机销售,而是使用无人机为企业捕捉图像和提供其它数据。无人机可从空中捕捉图像、结合云数据处理图像,并为企业提供数据服务、协助测量、观测以及检查等任务。这次投资对于索尼“大法”来说,无疑是在无人机领域的进一步深入。

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从政策与经济效益上来说,无人机激增可部分归因于美国联邦航空局(FAA)最近的一项裁决,该决定催生了新的法规,这将使日益增长的无人机行业更加制度化并简便化。 新规主要针对重量小于55磅的“非爱好者”无人机,因此它覆盖了众多企业使用的无人机。 最近的估计表明,美国无人机领空的开放可能在未来十年为美国经济产生超过820亿美元的新价值。

结语:无人机行业纵深发展

目前,无人机已经从原来的消费领域开始向商业市场纵深发展,比如大疆和Yuneec都开始进行无人机的工业运用,同时3D Robotics则完全推出了消费级无人机市场,Parrot也开始进行裁员和重组,建立了SenseFly部门。而AirMap的逻辑是,目前大多数无人机都在低空空域飞行,AirMap预计未来在我们的头顶上将会出现各种各样的无人机,而这种嘈杂的生活必然需要安全管理服务。

在柏林的新办公室,AirMap的首席技术官Daniel Rubio将负责飞行汽车计划的研发。AirMap首席执行官marcus认为“飞行汽车的出现要比我们想象的距离更近,”他同时表示已经有许多项目正在进行中,而无人驾驶技术将会帮助这些飞行汽车尽快地出现在人们的日常生活之中。

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